Charon dans la mythologie grecque

Charon passe les âmes des défunts à travers le Styx.

De nombreuses divinités de la mythologie grecque sont associées à un élément ou à une fonction spécifique. Ainsi Hélios est-il assimilé au soleil, Morphée aux rêves, Thanatos à la mort, etc. Le dieu Charon est, quant à lui, chargé d’amener les défunts dans le monde des Morts.

Charon, dieu grec tardif

Des origines littéraires floues

La Grèce a un très riche passé mythologique qui s’étend sur plusieurs siècles, entre la civilisation mycénienne (1650 av. J.-C.) et jusqu’à la domination romaine en Grèce (330 ap. J.-C.). Le personnage de Charon s’inscrit donc dans plus de vingt siècles d’histoire mythologique.

Cependant, il ne semble pas avoir été particulièrement connu à l’époque d’Homère et de ses sagas. Son nom apparaît pour la première fois dans des pièces de théâtre athéniennes du Ve siècle, comme Les Sept contre Thèbes d’Eschyle ou Les Grenouilles d’Aristophane.

Une description commune

Charon est un dieu chtonien (ou tellurique), c’est-à-dire une divinité du monde souterrain, associée à la mort. Il est le fils d’Érèbe, dieu des Ténèbres, et de Nyx, déesse de la Nuit. Les descriptions s’accordent à faire de lui un vieillard avare et inflexible à l’aspect repoussant et sale.

La plus célèbre des descriptions de Charon vient de l’Énéide, où le poète Virgile détaille l’apparence du vieillard :

« Un portier effrayant surveille ces eaux et ces fleuves, Charon, d’une saleté repoussante, au menton tout couvert de poils blancs et hirsutes, aux yeux fixes et ardents ; un manteau sordide, retenu par un nœud, pend de ses épaules. À l’aide d’une perche, il pousse son radeau, manœuvre les voiles, et transporte les corps dans sa barque couleur de rouille ; assez vieux déjà, mais de la vieillesse vive et verte d’un dieu. »

Le saviez-vous ?

Charon a donné son nom à une lune de Pluton, Pluton étant le nom romain du dieu … des Enfers.

Le nocher des Enfers

Dans la mythologie, Charon (Χάρων) a une fonction psychopompe : cela signifie qu’il conduit les âmes des morts à leur dernière demeure. Ces dernières sont rassemblées sur les rives de l’Achéron, fleuve des Enfers, et attendent le passage de la barque du nocher (ou nautonier) des Enfers.

Pour ses traversées, Charon demande de l’argent, entre une et trois oboles. C’est de là que vient la tradition de glisser des pièces dans la bouche du défunt.

Tout défunt incapable de le payer reste sur la rive, à errer le long du fleuve pendant cent ans. Il en est de même pour ceux n’ayant pas reçu de sépulture.

Le saviez-vous ?

Un oeil est représenté sur sa barque. On dit qu’il permettait d’être protégé des mauvais esprits.

Le passage est interdit aux vivants. Seulement certains ont réussi à enfreindre cette règle. Ils ont utilisé la force, comme Héraclès (Hercule), ou le charme comme Orphée qui est descendu pour tenter de ramener Eurydice, sa bien-aimée, dans le monde des vivants.

Dans l’Énéide, Énée négocie son passage avec Charon en lui donnant un rameau d’or obtenu des mains de la Sybille de Cumes.

L’histoire dit que Charon a été puni et engouffré pendant un an dans les profondeurs du Tartare, le lieu où l’on expie ses fautes selon la mythologie grecque, pour avoir fait passer Héraclès sans aucune contrepartie.
 

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